Les origines de Rome : entre mythes et histoire

Objectifs : – Je sais raconter la fondation légendaire de Rome

- J’explique ce que l’on sait de l’origine de Rome grâce à l’archéologie

- Je comprends pourquoi les auteurs latins du Ier siècle av. JC (Tite-Live, Virgile) ont raconté les légendes des origines de Rome

- Je sais placer dans le temps la fondation de Rome (VIIIème s. av. JC) / le siècle où vécut Jules César (Ier s. av. JC) / le premier empereur Auguste (-27 à 14)

Présentation : Quand apparaît Rome ? Facile. Les Romains nous ont laissé une date très précise : en 753 avant JC, Romulus fonde la cité des Romains … enfin, c’est ce que nous disent les auteurs romains qui ont vécu bien longtemps après lui, comme Tite-Live, qui écrivit une Histoire Romaine au début du Ier siècle. Et comme c’est le cas dans la fondation des cités, la fondation de Rome est entourée de légendes. D’ailleurs, si on suit Virgile, un poète latin du Ier siècle avant JC, l’ancêtre des Romains serait un Troyen, le héros Énée. Virgile lui a consacré un long poème, l’Énéide. Il raconte qu’après un long et périlleux voyage en Méditerranée, Énée serait venu s’installer au centre de l’Italie, dans la région du Latium. Quant aux légendes qui entourent Romulus et son frère jumeau Rémus, elles sont nombreuses.

En voici quelques exemples mis en image par des élèves de 6ème avec Frédéric Chauvreau, professeur en Arts Plastiques au collège Jacques Prévert des Arcs-sur-Argens (Var), en 2007-2008.

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Maintenant, que nous apprend l’archéologie sur la véritable origine de Rome ? On continue à faire des fouilles sur le Palatin, l’une des sept collines de Rome : c’est là qu’on a trouvé les plus anciennes traces de vie sur le site de Rome … Et pour une fois, l’archéologie semble donner raison à la légende. On a retrouvé des « remparts » et des maisons qui dateraient des années 750-730 avant JC.

La cloaca maxime : vestige du système d'égoût réalisé sous le roi étrusque Tarquin le Superbe (VIème s. av. JC)

Alors les légendes disent vraies ? N’allons pas trop vite : rien n’indique qu’il y avait parmi les habitants de Rome à cette époque un dénommé Romulus. D’ailleurs, les premiers rois dont on a trouvé la trace à Rome … ne sont pas romains ! Ce sont des rois étrusques, un peuple qui dominait l’Italie du Nord au VIIème-Vème siècle avant JC qui dirigent Rome et y font de grands travaux. C’est notamment le roi Tarquin l’Ancien qui aurait fait assécher le marais entre les collines et le fleuve du Tibre, grâce à un système d’égoût pour évacuer l’eau (le Cloaca Maxima), ce qui a permis le développement de la ville.

On est donc dans le doute (c’est toujours le cas avec l’histoire !). Par contre, on peut se poser une question. Que des auteurs comme Virgile et Tite-Live nous aient raconté de « belles » légendes au Ier siècle avant et après JC, est-ce que ça a une signification ? Je m’explique : intéressons-nous à l’époque où vivent ces deux auteurs grâce à la frise chronologique. Ils vivent à une période où Rome qui était une cité, donc dirigée par les citoyens, devient un Empire, un vaste territoire dirigé par un seul homme l’empereur. Jules César a notamment agrandi les territoires de Rome dans les années 60-50 avant JC et son fils adoptif, Auguste, s’est fait proclamer empereur de Rome en 27 avant JC. Or que nous racontent Virgile et Tite-Live ? Et bien si l’on suit l’arbre généalogique de Jules César (et donc d’Auguste), il est de la famille de Iulia, des descendants directs d’Énée. Comme par hasard, les maîtres de Rome à cette époque sont de la même famille que les fondateurs de Rome ! Ainsi, en nous racontant les origines de Rome de cette façon, nos auteurs latins valorisent les dirigeants de leur époque … ça tombe bien, ce sont leurs amis !

Conclusion. Difficile de savoir quand est vraiment née Rome. Au VIIIème siècle avant JC, une petite cité de paysans apparaît, c’est sûr. Mais pour ce qui est des légendes d’Enée et de Romulus, on ne saura jamais la part de vrai. Ce qui est certain par contre, c’est que ces légendes servent la gloire de Jules César, d’abord, puis d’Auguste ensuite, à un moment où ils doivent justifier auprès des Romains pourquoi ils contrôlent tous les pouvoirs. Mais qui oserait s’opposer à des descendants des dieux …

En classe : – nous avons dans un premier temps comparé les informations données par les légendes et celles données par l’archéologie sur l’origine de Rome (dossier p. 84-85) ;

- puis nous avons cherché à connaître les auteurs qui ont raconté l’origine de Rome et comprendre à quelle époque ils vivaient ;

- le bilan de ce travail est résumé dans la fiche suivante

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